Magma topp logo Til forsiden Econa

Ondt blod

figur-author

Hva må styremedlemmer vite om avansert teknologi?

Se for deg at bedriften som du har blitt spurt om å bli styremedlem i, ligger uvanlig langt fremme – tekno­logisk så vel som produktmessig. Daglig leder er en ung, ambisiøs kvinne som har sluttet på universitetet for å utvikle et banebrytende produkt innenfor helsesektoren. Gründ­eren lover – inspirert av Steve Jobs – at produktet vil «endre verden». Investorene i Silicon Valley er kjente, erfarne. Mediemogulen Rupert Murdoch og Oracle-gründer Larry Ellison er inne med hundrevis av millioner.

Innovasjon og hightech

Styret teller allerede en gruppe svært profesjonelle (menn) fra forskning og finansverden. Produktet er en blodprøvemaskin som skal erstatte ubehagelige nålestikk i armen og lang ventetid på analyseresultater fra laboratorier. Maskinen vil bli banebrytende, redde mange liv og spare pasienter for unødige lidelser gjennom forbedret diagnose og raskere behandling. Hva tenker du om et slikt styreverv? Hva behøver du å vite? Hva behøver du å kunne? Hva kan du bidra med?

Du er smigret over å bli spurt, samtidig som du er usikker på om du har det som trengs for å fylle en rolle i et slikt styre. Før du sier ja, beveger du deg i et dilemma mellom nysgjerrig entusiasme og tvilende skepsis. Selv de mest erfarne styrekandidater vil – i en slik situasjon – svinge mellom selvtillit og usikkerhet, mellom muligheten for å skape store verdier og risikoen som er knyttet til all form for nyskaping. Kombinasjonen av teknisk innsikt og forretnings­forståelse er ikke hverdagskost i styrerommet.

Å tvile seg frem til en beslutning

Sett at du tviler deg frem til å gå videre. Du intervjues gjerne av gründeren selv, en hodejeger, en valgkomité, hovedaksjonær eller styrets leder, og du møter daglig leder. Du føler at entusiasmen stiger. Sett at du sier ja. Du skriver under på taushetserklæringer, får kanskje tilbud om å kjøpe aksjer, og du stiller i ditt første styre­møte. Selskapet som startet med noen millioner i startkapital, verdsettes etter noen år til ni milliarder (dollar) – før produktet er kommet på markedet.

Hva blir du opptatt av?

Kunsten å stille naive, intelligente spørsmål

Du setter deg inn styredokumenter, aksjonæravtaler, budsjetter og regnskap og følger nøye med på presenta­sjoner fra daglig leder. Men hva med selve kjernen i bedriften, forretningsideen, blodprøvemaskinen? Kjenner du patentene det er søkt om, og teknologien? Hva får du vite – uoppfordret?

Du merker deg fort en rekke nye begreper og tekniske uttrykk. Du følger med på hvordan styrearbeidet ledes, og hva de andre styremedlemmene er opptatt av. Du har havnet i selskap med tidligere statsråder, en professor og en fremtidig forsvarsminister. Tidligere utenriksminister Henry Kissinger (96), George Schultz (99) og fremtidig forsvarsminister Jim Mattis.

  • Stiller de spørsmål?
  • Bidrar de med nye ideer?
  • Utfordrer de ledelsen?
  • Er det optimisme eller nøkternhet som preger stemningen i styrerommet?
  • Er det noe du savner?

Du blir fort én av oss

I nye situasjoner – i en ny jobb, et nytt team eller et nytt styre – er det ofte mange tanker og inntrykk som kan gripes og noteres, ellers forsvinner de fort. Spørsmål av typen «hvorfor gjør de det på denne måten?» og «hvem gir meg trygghet her?» er ganske vanlig for de fleste av oss. Som flokkdyr er dette en type følelser og fornemmelser som hjernen registrerer nokså automatisk. Vi er mer eller mindre bevisst på hva slike inntrykk betyr for hvordan vi selv kommer til å oppføre oss i den nye settingen.

Gradvis tilpasser vi oss, følger umerkelig nye mønstre og glir inn i gruppens «normale» væremåte. Før du vet ordet av det, er du blitt én av oss i det nye styret.

Så kommer hverdagen. Salget svikter, nøkkelpersonell slutter, produktutviklingen er forsinket, startkapitalen er brukt opp. Daglig leder strammer kontrollen, blir stadig mer paranoid, bløffer med ikke-eksisterende forsvarskontrakter og godkjenninger fra tilsynsmyndighetene.

  • Hva skjer nå? Hva gjør styret? Hva tenker du?

Kan dette skje i Norge?

Det fins styrehistorier i Norge som er mindre spektaku­lære enn Theranos i USA, men som likevel har flere likhetspunkter. Den første styrelederen som ble dømt for passivitet i et norsk styre, var en tidligere utenriksminister. En av de som har betalt de høyeste bøter for styresvikt, er en tidligere olje- og energiminister. Troms Kraft hadde både en oljeminister og en feltprest i styret. Styrerommene i Finance Credit, Sponsor Service og Nedre Romerike Vannverk var fylt med kjente næringslivsledere og politikere.

Karismatiske og narsissistiske toppledere har forført forsikringsselskaper, banker og teknologi­bedrifter. I Norge. Milliardtapene har stort sett vært énsifret. I Theranos ble tapene større, men prosessene er de samme. Det er lett å la seg forføre av visjoner. Store muligheter, kjente navn og superprofitt er en del av innredningen i en drømmeverden. Du skal være godt skodd og rimelig nøktern for å overleve i et slikt styre.

Hva kan vi lære av dette?

  1. Ikke gå inn i et styre eller invester i en bedrift med en teknologi du ikke forstår.
  2. Hvis du likevel skulle være fristet til å gjøre det, sørg for at det er minst ett annet styremedlem som har dyp forståelse for teknologien og markedet.
  3. Kjente, aldrende personer som allerede er styremedlemmer og/eller investorer, kan være skalkeskjul for et svindelopplegg.
  4. Folie à deux eller delt galskap utvikles når en investor, toppleder eller styreleder deler en gründers fantastiske idé om å skape en høyteknologisk enhjørning som skal «redde verden».

Theranos

I 2003 grunnla Elizabeth Anne Holmes blodprøve­selskapet Theranos. Etter eksamener ved St. John’s School i Houston i 2002 ble Holmes immatrikulert ved Stanford University for studier innen kjemiteknikk, men hun forlot Stanford før hun fikk fullført graden.

Holmes grunnla Real–Time Cures i Palo Alto før hun endret selskapets navn til Theranos (en kombinasjon av therapy og diagnosis). Fortune, The Wall Street Journal, Wired og Forbes genierklærte gründeren. Elizabeth Holmes ble sammenliknet med Microsofts Bill Gates og Apple-sjef Steve Jobs. Hun kledde seg i sort – som Jobs – og trente stemmeleiet sånn at hun hørtes ut som en mann.

I 2015 satte en serie artikler i The Wall Street Journal spørsmål ved om Theranos’ teknologi fungerte så godt som påstått. Dette førte til en rekke etterforskninger av selve produktet, patenter, grunnlaget for godkjenninger fra helse- og farmasimyndigheter, laboratoriekontroll­myndigheter, kunder og leverandører.

I mars 2018 ble Holmes og Theranos saksøkt av det amerikanske finanstilsynet (SEC) for svindel. Elizabeth Holmes inngikk forlik og godtok en bot på 500 000 amerikanske dollar, returnerte 18,9 millioner aksjer, avstod fra sin stemmekontroll over Theranos og ble utestengt fra å være direktør for et børsnotert selskap i ti år.

Holmes og Balwani i toppen av Theranos delte ikke bare galskapen og paranoiaen, men også hus og seng. At de var samboere, hadde gått styremedlem Henry Kissinger forbi da han og konen prøvde å «kople» den single unge damen.

I juni 2018 ble Holmes og tidligere driftsdirektør (Chief operating officer – COO) i Theranos, Ramesh «Sunny» Balwani, tiltalt av de føderale myndighetene i USA for bedrageri. Holmes og Balwani risikerer inntil 20 års fengsels­straff dersom de blir funnet skyldig. Rettssaken skal etter planen gå i juli 2020. Retten har løst hennes tidligere advokater i Cooley LLP fra oppgaven med å representere henne, ettersom Holmes ikke har kunnet betale for den juridiske hjelpen hun har mottatt det siste året.

(Kilder: Wikipedia, 6.4.2020 og boken Bad Blood)

  • 1: Følgende bygger på boken Bad Blood. Secrets and Lies in a Silicon Valley Startup av John Carreycou, som fikk Financial Times & McKinseys pris Business Book of the Year 2018..

Econa er foreningen for høyt utdannede innen økonomi og administrasjon. Er du ikke medlem?
Sjekk medlemstilbudene og meld deg inn i dag.

© Econas Informasjonsservice AS, Rosenkrantz' gate 22 Postboks 1869 Vika N-0124 OSLO
E-post: post@econa.no.  Telefon: 22 82 80 00.  Org. nr 937 747 187. ISSN 1500-0788.

RSS